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Efemerides Rafael Baldayac

John L. Sullivan, primer gran campeón boxeo de la era moderna

Un ícono del deporte y la cultura de los Estados Unidos de fines del siglo XIX, siendo la primera superestrella del boxeo y uno de los atletas mejor pagados del mundo de su época. Una leyenda, la primera gran celebridad del deporte estadounidense y en su larga y controvertida carrera conoció y peleó para príncipes, presidentes y mendigos.

EFEMERIDES ESPECIAL 29 DE AGOSTO 1885:

Por Rafael Baldayac

John L. Sullivan se convirtió hace más de un siglo en el primer campeón mundial de peso pesado, bajo las actuales Reglas del Marqués de Queensberry, marcando el inicio de la era moderna del boxeo, donde se pelea por primera vez con guantes de tres onzas y asaltos  de 3 minutos.

Sullivan venció a Dominick McCaffrey en este histórico combate de boxeo por el título del peso máximo, celebrado el sábado 29 de agosto de 1885 en Cincinnati, Estados Unidos.

Los organizadores se la ingeniaron para celebrar esta  velada boxística, debido que el boxeo profesional estaba prohibido en la mayoría de los estados norteamericano.

Habían programado originalmente montar el combate en un teatro,  pero decidieron  llevarlo a la pista del hipódromo Chester Park de Cincinnati con la esperanza de encontrar autoridades más tolerantes allí.

Chester Park en esa época era una pista de carreras de caballos propiedad del Veterano de la Guerra Civil y presidente de la Compañía Telefónica de Cincinnati Bell, George Nelson Stone, que bautizó la pista en honor a su preciado caballo, Lady Chester.

La instalación sirvió como hogar del Queen City Jockey Club durante un tiempo, incluyó carreras de bicicletas y, finalmente, se expandió para incluir otras instalaciones de entretenimiento que podrían exhibir eventos deportivos, musicales y noches de premios.

Sullivan no solo se convirtió en el primer monarca de la división máxima de la era moderna, sino que también fue el último campeón de peso pesado en ostentar el título bajo la antigua Reglas de London Prize Ring, que regían el boxeo sin guantes, a puño limpio,  desde hacía un siglo.

Más conocido como the Boston Strong Boy, Sullivan fue el primer héroe deportivo estadounidense en convertirse en una celebridad nacional y el primer atleta estadounidense en ganar más de un millón de dólares.

Ganó el título indiscutido de peso pesado derrotando a Dominick McCaffrey  pelea que según los historiadores del boxeo, incluidos los escritores de The Ring y Cyber ​​Boxing Zone Encyclopedia, que confirman que este combate por el Campeonato Mundial de Peso Pesado como el pionero con  las Reglas del Marqués de Queensberry.

Sin embargo, algunos disputan esa afirmación por varias razones, incluida la corta distancia del combate, el pequeño tamaño de McCaffrey y el hecho de que ambos peleadores eran estadounidenses.

En ese momento, Tom Lees era campeón de peso pesado de Australia y, por lo tanto, tendría el mismo derecho a reclamar el nuevo campeonato mundial vacante.

Patsy Cardiff, quien era canadiense de nacimiento, habría tenido el mismo derecho a proclamarse campeón del Marqués de Queensberry ya que estaba invicto y era considerado Campeón del Noroeste en esta fecha.

Sullivan entró en la pelea como el Campeón Americano de Peso Pesado con los Nudillos Desnudos. Ganó el título contra Paddy Ryan en Mississippi City, el 7 de febrero de 1882.

Un año antes de su pelea titular Sullivan y McCaffrey realizaron una exhibición de tres rounds en Boston, Massachusetts, el 13 de agosto de 1884.

McCaffrey le ganó en una oportunidad a Sullivan al vencerlo por  decisión en cuatro asaltos contra Charley Mitchell, un destacado boxeador inglés, en el Madison Square Garden de la ciudad de Nueva York el 13 de octubre de 1884.

John desde muy joven había sido arrestado en numerosas ocasiones por pelearse. En esta época, el boxeo tal y como lo conocemos no existía. Las peleas estaban prohibidas en la mayor parte de los Estados Unidos y se hacían de manera clandestina.

Con este panorama, se había programado que Sullivan y McCaffrey pelearan en Filadelfia, Pensilvania, el 2 de abril de 1885, pero el alcalde William B. Smith se negó a permitir la pelea.

Ambos combatientes fueron arrestados y colocados bajo una fianza de $ 5,000 cada uno. Los recibos de las entradas debían reembolsarse.

Después de la cancelación en Filadelfia, la pelea se trasladó a Cincinnati, Ohio, el hogar del promotor de la pelea, George Campbell.

Un día antes de la pelea, el 28 de agosto, Sullivan fue arrestado a instancias de la Liga de la Ley y el Orden bajo un estatuto municipal que autorizaba a los ciudadanos a llamar a un alguacil u oficial de policía para arrestar a los organizadores de una pelea de boxeo profesional.

McCaffrey se escondió cuando se enteró del arresto. Sullivan compareció ante un juez y solo fue liberado después de prometerle que la pelea programada sería una mera sesión de entrenamiento y que ni él ni su oponente tenían la intención de lastimarse el uno al otro.

Con este argumento en la mañana de la pelea,  el 29 de agosto de 1885, fue puesto en libertad después de pagar una fianza de 1,000 dólares.

McAffrey, de Pittsburgh, Pensilvania, se había ganado su oportunidad ante Sullivan debido a su victoria en cuatro asaltos sobre el destacado boxeador británico Charley Mitchell en el Madison Square Garden de la ciudad de Nueva York el octubre anterior.

Medía cinco pies y ocho pulgadas y media de alto y pesaba alrededor de 165 libras. Esta pelea había estado en proceso desde el pasado mes de febrero.

Para su pelea anterior, una victoria por decisión en cinco asaltos contra Jack Burke el 13 de junio de 1885, Sullivan pesó 238.

McAffrey se entrenó duro para la pelea y, debido a su menor estatura y complexión, planeó usar sus habilidades técnicas superiores contra el campeón.

«Soy diez veces más boxeador que Sullivan», se jactó ante los periodistas. En cuanto a Sullivan, su único entrenamiento consistió en perder veintinueve libras para entrar al ring con 208 libras regordetas.

En las primeras rondas, Sullivan dominó la acción, llevando a McAffrey a las cuerdas en varias ocasiones y derribándolo varias veces antes del cierre de la tercera ronda.

Sin embargo, a medida que avanzaba la pelea, ambos boxeadores mostraron los efectos de pelear bajo el sol de verano.

Aunque McAffrey continuó tomando lo peor de la pelea, Sullivan recurrió con más frecuencia a tácticas que eran técnicamente ilegales según las Reglas del Marqués de Queensberry bajo las cuales se llevó a cabo esta pelea.

En el sexto asalto, después de que el campeón derribó al retador al piso, el árbitro Billy Tate detuvo la pelea para salvar a McAffrey de un mayor castigo y declaró a Sullivan como el ganador heavyweight.

Posteriormente, ambos peleadores acordaron pelear un séptimo asalto no oficial sin la presencia de un árbitro. Después de la pelea, a pesar de que obviamente perdió el pleito, McAffrey a menudo se jactaba legítimamente de durar más en el ring que cualquier otro oponente anterior del campeón.

Otros habían durado más rondas, pero no bajo las Reglas de Queensberry que especificaban rondas cronometradas de tres minutos.

Sullivan se convirtió en un ícono cultural de los Estados Unidos de fines del siglo XIX, posiblemente el primera superestrella del boxeo y uno de los atletas mejor pagados del mundo de su época.

La cobertura de los periódicos de su carrera, con los últimos relatos de sus peleas por el campeonato que a menudo aparecen en los titulares y como historias de portada, dio a luz al periodismo deportivo en los Estados Unidos y estableció el patrón internacional para cubrir eventos de boxeo en los medios de comunicación.

Cronistas de la época afirmó que muchas de las personas que habían abandonado la pelea pensaban que McCAffrey había sido declarado ganador debido a que tan pocas personas pudieron escuchar la decisión, también se refirió a la pelea como «una pelea dócil y sin sangre».

La edición del 31 de abril de 1885 del Milwaukee Daily Journal  se publicó la versión del árbitro William C. Tate sobre la pelea: «Sullivan mostró la mejor técnica golpeando y como McCaffrey no hizo nada más que esquivar, y escapar del castigo”.

El Weekly Commercial Herald informó el 4 de septiembre de 1885 que Sullivan  fue favorecido con la decisión del árbitro después de seis asaltos, pero «la opinión del público le da la batalla a McCaffrey».

El periodista Michael T. Isenberg en su libro “John L. Sullivan and His America”, comento en 1887, “Durante las primeras tres rounds, Sullivan siguió adelante con su estilo habitual, empujando y golpeando al hombre más pequeño por todo el ring.

Al comienzo del sexto asalto el retador sangraba por debajo del ojo derecho y por la comisura del labio y el árbitro Tate detuvo la pelea y le dio la decisión a Sullivan.

El maestro de ceremonias, anunció la decisión, la multitud muy complacida comenzó a salir, pero  rápidamente se armaron las discusiones el resultado de la pelea.

Con este lio, el hermano de Dominick, John, trató de golpear con la pistola a Arthur Chambers en el ringside, y los exhaustos boxeadores tuvieron que combinarse para detenerlo.

Sullivan se llevó a casa casi seis mil dólares, alrededor del 60 por ciento del total. Durante dos días, todos celebraron en Cincinnati, John L. y su oponente asistieron a un juego de Grandes Ligas entre los Medias Rojas y Pittsburgh.

El promotor George Campbell finalmente le dio a McCaffrey un regalo de mil dólares, y el nativo de Pittsburgh se jactó de que se había quedado en el ring con Sullivan más tiempo que cualquier otro hombre antes que él, lo cual era cierto, aunque Flood había durado ocho asaltos, Ryan nueve y Donaldson diez por debajo la reglas de las peleas a puño limpio.

Dos inmigrantes irlandeses, Michael Sullivan y Catherine Kelly, el 15 de octubre de 1858, tienen un hijo al que bautizan con el nombre de John Lawrence en Roxbury, Boston, Massachusetts.

John, ya desde joven, fue arrestado en numerosas ocasiones por pelearse. En esa época, el boxeo tal y como lo conocemos no existía. Las peleas estaban prohibidas en la mayor parte de los Estados Unidos y se hacían de modo clandestino.

Sullivan, el campeón americano, se recorrió el país de cabo a rabo para defender su título. Iba noqueando rivales a lo largo y ancho de Estados Unidos y dicen que también a todos aquellos que osaban ofrecerle amaños de combates.

Con el paso de los años, John L. Sullivan se convirtió en uno de los personajes más famosos del país. No obstante, en 1883 estuvo a punto de sufrir una derrota, cuando el inglés Charley Mitchell lo tiró a la lona en el primer asalto. La llegada de la policía para clausurar el espectáculo lo libró, casi seguro, de su primera derrota.

En 1883 y 1884 siguió con su gira, en la que disputó 195 combates en sólo 238 días, pasando por 136 ciudades diferentes. Por cada victoria, se embolsaba 250 dólares.

Además, desafiaba a cualquiera a enfrentarse a él. Si le aguantaban cuatro asaltos, el valiente se llevaba un premio que, según las fuentes, oscilaba entre los 50 y los 1.000 dólares. Sólo un hombre consiguió batir el reto.

Por lo demás, Sullivan también ganó fama fuera de los rings por su forma de celebrar las victorias: con alcohol y prostitutas. Una vida disoluta que luego le pasaría factura.

Pero, ¿y con guantes? Como sabréis, el boxeo actual se rige por las reglas del Marqués de Queensberry. Una de ellas es que los púgiles han de llevar guantes protectores en el combate.

Según alguno historiadores se considera que John Sullivan como el primer campeón del mundo de boxeo bajo las reglas del Marqués de Queensberry, tras vencer ese 29 de agosto de 1885, Dominic McCaffrey con guantes.

El  combate se organizó en Cincinnati para dirimir al campeón del mundo de boxeo bajo la nueva modalidad.

La última vez que defendió su título a puño limpio fue en una famosa pelea de 75 asaltos en 1889 contra Jake Kilrain en Richburg, Mississippi.  Este fue el primer evento deportivo en recibir cobertura de la prensa nacional.

No obstante, otras fuentes, como vimos anteriormente,  no consideran a Sullivan como primer campeón del mundo bajo las reglas del Marqués de Queensberry. Ese honor se lo otorgan a Jim Gentleman Corbett.

Corbett, para muchos, es el padre del boxeo moderno. Pues bien, el 7 de septiembre de 1892, Corbett y Sullivan, que no había puesto en juego su supremacía en el mundo del boxeo, se enfrentaron con guantes en Nueva Orleans.

Sullivan finalmente perdió el título mundial de peso pesado ante Jim Corbett en 1892. Este Corbett era un californiano que antes de boxear era ex empleado de banca.

Las nuevas técnicas de Corbett desconcertaron a Sullivan y en el 21 asalto, cayó, esta vez sí, en lo que significó la primera y única derrota de su vida.

Sullivan se retiró del boxeo después de la pelea de Corbett, pero durante los siguientes doce años viajó por el país con una compañía de actores y organizó peleas de exhibición.

Comedy and Big Vaudeville Company de John L. Sullivan tenía una gran demanda en todo el país, ya que muchas personas querían tener la oportunidad de decirles a sus hijos y nietos que una vez habían estrechado la mano del Gran John L. Sullivan.

Más tarde estuvo metido en política y abrió un bar. Pero como os decía, la mala vida le pasó factura y el 2 de febrero de 1918, John Sullivan murió de un ataque al corazón. Tenía 59 años.

El legado de Sullivan es mayor de lo que parece. Se dice que fue el primer deportista de la historia de Estados Unidos en ganar un millón de dólares.

FOTO: John L Sullivan, pesando 208 lbs venció a Dominick McCaffrey por KO en el sexto asalto.

Fecha: 1885-08-29

Lugar: Chester Drving Park, cerca de Cincinnati, Ohio, EE. UU.

Promotor: George Campbell

Árbitro: William C. Tate

Título mundial: Peso Pesado (título inaugural vacante)

 

Las London Prize Ring rules (Reglas del Ring por Premio de Londres) fueron las primeras reglas del boxeo «a puño limpio». Fueron escritas en 1743 por el campeón británico Jack Broughton, luego de que matara a un contrincante, George Stevenson, en 1741.

 

Broughton escribió originalmente siete reglas, que en 1838 fueron ampliadas a veintitrés reglas y en 1853 a veintinueve reglas.

 

Las London Prize Ring rules rigieron hasta 1867 cuando se establecieron las Reglas de Queensberry, que dieron origen al boxeo moderno con guantes.

 

John L. Sullivan es una leyenda del boxeo  por su  vínculo entre la pelea a puño limpio al estilo antiguo y los combates de la era  moderna con guantes bajo las reglas de Queensberry. Fue la primera gran celebridad del deporte estadounidense y en su larga y controvertida carrera conoció y peleó para príncipes, presidentes y mendigos.

Hoy en día, sus recuerdos como son sus autógrafos y reliquias valen una fortuna. Así que si alguna vez va a Boston, podrá visitar el cementerio de Old Cavalry, donde podrás rendir homenaje a una de las primeras leyendas del noble arte del pugilismo.///

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