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Efemerides Rafael Baldayac

Don Larsen, único pítcher con un juego perfecto en Serie Mundial

El lanzador derecho de los Yankees de Nueva York, nunca volvió a acercarse a la perfección: se retiró con un récord de 81-91, después de haber lanzado para ocho equipos en su carrera de 14 temporadas en las grandes ligas, pero nunca se cansó de revivir su gran día.

EFEMERIDES ESPECIAL 8 DE OCTUBRE 1956:

Por Rafael Baldayac

Don Larsen,  un lanzador subestimado en el cuerpo monticular de los Yankis de Nueva York, se abrazó con el manto de la gloria cuando el lunes 8 de octubre de 1956 sorprendió al mundo tirando el único juego perfecto en la historia de la Serie Mundial.

La gran hazaña se produjo en el quinto partido de la Serie Mundial, con Larsen retirando a los 27 bateadores de los Brooklyn Dodgers para celebrar una histórica victoria 2-0 en el Yankee Stadium.

Tras el último hombre que enfrentó, el emergente Dale Mitchell, a quien ponchó con un strike cantado Larsen se fundió en un abrazo con el catcher Yogi Berra para celebrar el histórico triunfo 2-0 frente a los Esquivadores.

Larsen, quien fue un lanzador eficiente y un personaje que logró una proeza que ningún miembro del Salón de la Fama pudo, jugó para siete equipos en 14 años de carrera en los que tuvo marca de 81-91, pero el 18 de octubre de 1956, con el uniforme de los New York Yankees, fue tan bueno como el mejor pitcher.

Yankees y  Dodgers con la serie empatados a dos juegos  por bando Larsen dominó por completo a la alineación de Brooklyn sin permitir hits ni carreras, mientras que sus compañeros del equipo de los Yankees lo respaldaron sin errores, y con algunas defensivas invaluables, en una victoria por 2-0. Los Yankees ganaron la Serie, cuatro juegos contra tres.

Ese dia Larsen, un relevista titular para los Yankees, parecía una opción poco probable para lanzar el quinto juego contra los Dodgers, campeones defensores.

Un total de 64,519 fanáticos presenciaron en dos horas y seis minutos, los 97 lanzamientos que hizo el pitcher de los Yanquis hacia el plato y ninguno de ellos fue golpeado de hit para anotarse el primer juego perfecto que se lanza en serie mundial.

Anteriormente dos pitchers habían llegado hasta la octava entrada sin permitir imparable en un juego de serie mundial.

Bill Bevens, lanzador de los propios Yanquis, era el más reciente lanzador en llegar hasta la novena entrada sin permitir hit, un hecho que sucedió el viernes 3 de octubre de 1947 en el cuarto juego de esa serie mundial entre estos mismos conjuntos.

Tan sorprendente fue su actuación de Larsen que con  27 años, había pasado parte de la temporada anterior con los Denver Bears de las ligas menores y también había desarrollado una reputación como juerguista, mala fama que compartía con sus compañeros de equipo Mickey Mantle y Billy Martin.

Además había terminado el entrenamiento de primavera chocando su auto con un poste de servicios públicos una mañana a las 4 de la tarde.

Aunque había producido cuatro impresionantes victorias de finales de temporada para los Yankees en su camino a un récord de 11-5 en 1956, fue sólo el cuarto abridor en una rotación de cinco hombres que incluyó al ganador de 19 juegos, Whitey Ford.

También subestimado por el ganador de 18 juegos Johnny Kucks y el de 16 triunfos Tom Sturdivant. Larsen, de hecho, había lanzado en el relevo casi con tanta frecuencia, 18 veces, como había comenzado en 20 ocasiones.

Larsen había comenzado el Juego 2 de la Serie Mundial en el Ebbets Field en Brooklyn y, aunque no lo perdió, fue responsable de cuatro carreras ya que los Yankees dejaron una ventaja de seis carreras en la segunda entrada, dando a los Dodgers nueva vida en camino a una victoria 13-8.

Entonces, cuando Larsen entró en la casa club antes del Juego 5 y lo encontró en uno de sus puntos álgidos, mientras que el manager Casey Stengel le comunicaba al lanzador que comenzaría ese día, estaba tan sorprendido como todos los demás.

“No pensé que iba a comenzar de nuevo”, recordó Larsen. “Pensé que estaría en la banca”. En cambio, lanzó el juego de su vida.

Había sido salvaje en su anterior inicio, dejando fuera a cuatro de los 10 bateadores que enfrentó, pero esta vez, usando su lanzamiento no-windup que había adoptado a principios de la temporada, trabajó con una precisión láser, tirando sólo 97 lanzamientos, ponchando a siete, yendo a un conteo de tres bolas contra un sólo bateador, Pee Wee Reese, en la primera entrada.

“Nunca tuve un control tan bueno en mi vida”, recordó Larsen a menudo, diciendo a los escritores que había confiado principalmente en su bola rápida, con algunas curvas y controles deslizantes.

Señalando además que su receptor Yogi Berra había  llamado un juego brillante detrás de la goma, pedidos que Larsen siguió con precisión, paso a paso.

Mientras tanto, los Yankees estaban teniendo problemas con Sal Maglie, el abridor de Brooklyn que estaba lanzando un partido de cinco hits. Mantle lo conectó para un jonrón solitario en la cuarta entrada y los Yankees consiguieron otra carrera en la sexta con un sencillo de Andy Carey, un toque.

Era costumbre que nadie hablara de un sin-hit en progreso, que los compañeros de equipo y el cuerpo técnico prácticamente ignorarían al lanzador, para que no fuera un maleficio. Entonces, cuando sus compañeros de equipo dejaron de hablar con él, Larsen se dio cuenta de lo que estaba sucediendo.

Se giró hacia Mantle en la séptima entrada y dijo: “Oye, Mick, mira el marcador. Sólo un par de entradas más. Murmurando, Mantle giró sobre sus talones y caminó hacia el otro extremo.

Era, como Larsen recordaba, muy callado y solitario. Sin embargo, si sus compañeros de equipo no estaban hablando con él, ciertamente lo ayudaban a través de algunos acercamientos.

Larsen estuvo cerca de perder el juego perfecto en dos ocasiones. En la segunda entrada, Jackie Robinson bateó una rola a tercera base que fue desviada por el antesalista Andy Carey hacia el shortstop Gil McDougald, quien logró poner out a Robinson en primera.

En el quinto episodio, Mantle corrió por el jardín izquierdo para atrapar un elevado profundo de Gil Hodges.

Ese batazo en línea de Robinson en la segunda entrada rebotó en el guante del tercera base Carey, pero se dirigió sobre el campocorto Gil McDougald, quien sacó de la acción a Robinson por medio paso.

Luego Mantle salvó el día en el quinto, cuando Larsen lanzó con la cuenta de 2-2 para Gil Hodges, quien lo bateó al “valle de la muerte”, la parte más profunda del jardín izquierdo-central.

El batazo de Hodges habría sido un jonrón en la mayoría de los otros parques, uno de ellos era Ebbets Field, pero Mantle actuó rápido, el Yankee Stadium era espacioso y Hodges estaba fuera cuando Mantle extendió la mano y atrapó la pelota en la carrera.

El siguiente bateador, Sandy Amoros, golpeó una bola rápida enviándola a las gradas inferiores del jardín derecho, pero salió en el último segundo. Luego, en el octavo, Carey recogió la pelota.

Los tres últimos outs, los realizó Larsen sacando a Carl Furillo con elevado al jardín izquierdo, Roy Campanella falló del 4-3 y el bateador emergente Dale Mitchell por el lanzador Sal Maglee fue ponchado con una curva que partió en dos el plato.

Furillo abrió esa novena entrada para los Dodgers, ‘fauleando’ cuatro lanzamientos consecutivos. Roy Campanella pegó un lanzamiento interno largo pero sucio, luego golpeó débilmente a Martin en el segundo.

Cuando se hizo el anuncio de que Dale Mitchell, una adquisición de Dodgers a mitad de temporada con un promedio de bateo de .314 en las Grandes Ligas, batearía por Maglie, Larsen se volvió hacia el jardín, se quitó la gorra y se limpió el sudor de la frente con la manga, luego se volvió para mirar a Mitchell.

Larsen corrió el conteo a 1-2, luego lanzó una bola rápida, tal vez un poco alta, quizá un poco afuera. Mitchell comenzó a balancearse, lo revisó, luego se quedó incrédulo cuando el ampáyer Babe Pinelli, trabajando detrás del plato por última vez antes de retirarse, llamó el tercer strike.

“Me sorprendió por un momento”, dijo Larsen a Newsday en 1996. “Luego vi a Yogi venir hacia mí, tan emocionado como nunca lo había visto. Saltó a mis brazos y pronto todos me acosaron.

«Cuando Yogi Berra saltó y me abrazó, mi mente se puso en blanco», escribió Larsen en su autobiografía. «Estaba bajo ataque amigo. Me llevaron arrastrando al dugout».

Esa celebración se mantiene como una de las más alegres en la historia del beisbol profesional.

Larsen, quien tenía 27 años de edad, hizo 97 lanzamientos para completar el juego perfecto. Los Yankees ganaron ese Clásico de Otoño en siete juegos.

Sabía que había lanzado un juego sin hits, pero no sabía que era un juego perfecto hasta que llegué al clubhouse y los reporteros me lo dijeron”.

Larsen nunca volvió a acercarse a la perfección: se retiró con un récord de 81-91, después de haber lanzado para ocho equipos en su carrera de 14 temporadas en las grandes ligas, pero nunca se cansó de revivir su gran día.

“Pienso en ello todos los días”, le dijo a cualquiera que preguntara. “No puedo evitarlo. Fue lo mejor que me ha pasado”.

SU VIDA DE DON LARSEN, ÚNICO PERFECTO EN SERIE MUNDIAL

Nacido como Donald James Larsen en la ciudad de Michigan, Indiana, el 7 de agosto de 1929, se mudó con su familia cuando era adolescente a San Diego, donde fue a Point Loma High School, ganando una reputación como un muy buen jugador de baloncesto, un buen jugador de béisbol y un estudiante indiferente.

Firmó con los St. Louis Browns después de la escuela preparatoria, se mudó con ellos cuando se convirtieron en los Orioles de Baltimore, luego fue a los Yankees en un acuerdo de 18 jugadores en 1955.

Larsen tuvo su mejor época como lanzador con los Yankees, incluida su marca personal de victorias con 11 en 1956, pero nadie hubiera podido predecir su increíble desempeño en la Serie Mundial de ese año.

Larsen había perdido el Juego 2, en el que duró sólo una entrada y dos tercios en la loma del duelo en el que los Dodgers vencieron 13-8 a los Yankees, pero su hazaña sin precedentes en el Juego 5 le hizo ganar el premio de Jugador Más Valioso del Clásico de Otoño.

Luego de perder el Juego 2, Larsen no creyó que tendría otra oportunidad de abrir en ese Clásico de Otoño, pero cuando llegó a Yankee Stadium la mañana del 8 de octubre, encontró una pelota en su zapato, señal de que el manager Casey Stengel lo había designado para saltar a la loma en el Juego 5.

«Debo admitir que estaba impactado», dijo Larsen en su autobiografía. «Sabía que tenía que hacer un mejor trabajo, mantener el juego cerrado y darle a mi equipo la oportunidad de ganar el juego de alguna forma. Casey apostó por mí y estaba determinado a no decepcionarlo en esa ocasión».

Larsen continuó con su carrera hasta 1967, pero nunca tuvo esa clase de espectacular éxito otra vez, sin embargo, Larsen estuvo relacionado con otros dos juegos perfectos en la historia de los Yankees.

Larsen y David Wells, quien lanzó un juego perfecto en Yankee Stadium en 1998, asistieron a la Point Loma High School en San Diego y Larsen asistió al duelo en el que David Cone lanzó un juego perfecto ante los Montreal Expos en 1999.

Larsen asistió al duelo en el que Cone lanzó como invitado especial en el Día de Yogi Berra e hizo el lanzamiento de la primera bola a su ex catcher.

Después de retirarse en 1967, trabajó como vendedor para una empresa de productos de papel de San José durante 24 años, luego se retiró nuevamente a Hayden, en la franja de Idaho, no lejos de Coeur d’Alene.

Don Larsen, famoso por lanzar el único juego perfecto en la historia de la Serie Mundial, murió primero de enero de este 2020 a los 90 años.

El agente de Larsen, Andrew Levy, dijo que el ex lanzador murió de cáncer de esófago en Hayden, Idaho. La organización de los Yankees emitió la siguiente declaración sobre el fallecimiento de Larsen:

«Nos entristece profundamente saber del fallecimiento de Don Larsen, quien siguió siendo un rostro bienvenido y familiar en nuestras celebraciones anuales del Día de los Viejos en las décadas posteriores a su carrera como jugador.///

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